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La batalla de Gazala

La batalla de Gazala

La batalla de Gazala se libró en el norte de África en 1942 y culminó con la derrota de los aliados en Tobruk, una derrota que Winston Churchill calificó de "desgracia". La batalla de Gazala se produjo después de que hubo una pausa en la guerra en el norte de África desde febrero hasta mediados de mayo de 1942. Erwin Rommel estaba ansioso por continuar su campaña en la región, mientras Churchill quería que sus comandantes militares allí mostraran un enfoque más ofensivo. La pérdida de Tobruk fue un duro golpe para la moral de los aliados y parecía tipificar las diferentes estrategias mostradas en el norte de África: la disposición de Rommel para ir a la ofensiva e improvisar sus planes, en comparación con la estrategia conservadora adoptada por el teniente general Ritchie, comandante del 8º ejército.


El ataque de Rommel contra Gazala se produjo en un momento interesante durante la guerra. A todos los efectos, las fuerzas del Eje estaban bien a mediados de 1942. La mayor parte de Europa estaba bajo el control del Eje, los alemanes parecían haberse recuperado de su fracaso para capturar Moscú y estaban desarrollando sus fuerzas para un ataque masivo contra Stalingrado. En el Lejano Oriente, las fuerzas británicas e indias estaban en retirada en Birmania, mientras que los japoneses estaban consolidando su poder en la gran región que habían conquistado. La guerra en el desierto había estado en curso desde junio de 1940 sin que ninguna de las partes pudiera dar un golpe de gracia. El terreno hizo casi imposible una estrategia coherente, ya que una victoria era difícil de seguir. La gran distancia entre las oficinas centrales de cada lado en el norte de África, 1.300 millas, da alguna indicación de que la comunicación también era un problema importante. Una campaña en el desierto tendía a encajar y comenzar. El Afrika Korps era un primo pobre de las fuerzas que se preparaban para la Operación Barbarroja en términos del equipo que se les dio. Rommel tuvo una batalla constante para que OKW le suministrara suficiente combustible y equipo moderno a pesar de su aparente éxito allí. A fines de enero de 1942, Rommel había vuelto a capturar el oeste de Cirenaica y había avanzado sus dos divisiones a 26 millas de Gazala y 64 millas de Tobruk. Llegaron a una pausa en la lucha durante la cual ambas partes reorganizaron sus hombres y equipo. Poco tuvo lugar entre finales de enero y finales de mayo.

El éxito de las fuerzas del Eje puede haber llevado a sus líderes a volverse demasiado confiados. OKW creía que Rommel tenía las fuerzas necesarias para tomar Egipto y el Canal de Suez. El valor de la captura de tal objetivo para los alemanes fue enorme. La calma entre enero y mayo permitió que ambas fuerzas se reagruparan. Churchill se convirtió en un crítico importante del general Auchinleck (comandante en jefe de Oriente Medio) por su fracaso en ser más agresivo. Churchill tenía sus razones para tomar esta posición. Los Aliados no estaban bien contra las fuerzas del Eje, y él necesitaba una victoria o al menos signos de una campaña agresiva, para reforzar la moral de los Aliados. También existía un temor real de que Malta fuera invadida.

Malta era un problema grave para los alemanes. Su fuerza aérea y submarinos eran dominantes en el Mediterráneo occidental, pero las bases de la RAF en Malta y la fuerza naval estacionada allí causaron una gran cantidad de daño a los alemanes que intentaban abastecer a Afrika Korps en el norte de África. Malta recibió una paliza desde el aire y fue galardonado con la Cruz de George por Jorge VI por el heroísmo demostrado por toda la población. Sin embargo, a fines de la primavera de 1942, existía un temor real de que la isla fuera invadida y que los alemanes tuvieran una mano libre en lo que respecta al suministro de Afrika Korps. Por eso Churchill quería que Auchinleck fuera más agresivo con respecto a su estrategia. En particular, Churchill quería que Cirenaica volviera a tomar, ya que los aviones de la RAF podrían usar las bases aéreas para atacar el envío del Eje si Malta caía.

Auchinleck no compartió el punto de vista de Churchill, y muchos comandantes de alto rango en el norte de África estuvieron de acuerdo con el 'Auk'. Si se iba a producir un ataque aliado, Auchinleck creía que debería estar bien planeado y la fuerza involucrada bien equipada para el ataque. Tal ataque necesitaría tiempo para prepararse. Esta actitud lo colocó en un curso de colisión con Churchill, quien le envió un telegrama de "cumplir o renunciar". Auchinleck prometió una ofensiva en junio.

Irónicamente, Rommel enfrentó un problema diferente. Sus superiores querían que fuera más cauteloso en su enfoque. La mente de OKW no tenía dudas sobre Barbarroja, pero el 1 de mayo le dieron permiso a Rommel para atacar a Tobruk cuando se dieron cuenta de que el éxito aquí ayudaría en gran medida a la 'Operación Hércules', la invasión planificada de Malta.

A mediados de mayo, ambas partes estaban planeando una campaña ofensiva: los británicos para recuperar Cirenaica y los alemanes para capturar Tobruk.

Las fuerzas británicas en la región conocida como la Línea Gazala sumaban 100,000 hombres. El 8º ejército fue dirigido por el teniente general Ritchie y estaba compuesto por el 13º cuerpo, dirigido por el teniente general Gott, y el 30º cuerpo dirigido por el teniente general Norrie. El 8º Ejército fue servido por 849 tanques, compuestos por Becas, Estuardos, Cruzados, San Valentín y Matildas. De 320 aviones en la región, solo 190 estaban en servicio. Las fuerzas británicas en Gazala y Tobruk estaban protegidas por la Línea de Gazala, una barrera defensiva masiva que consistía en enormes campos minados (uno extendido a 43 millas tierra adentro desde la costa) y una serie de "guaridas" interiores que albergaban una brigada completa. Las 'guardas' o 'cajas' fueron diseñadas para albergar a una gran cantidad de hombres y equipos: los más importantes estaban en Bir Hakeim, que albergaba a los franceses libres, y en Knightsbridge, que albergaba a la 150a Brigada de la 50.a división (Northumberland). En el papel, la línea Gazala era una barrera defensiva formidable. Sin embargo, tenía serias debilidades. Los planificadores británicos asumieron que Rommel atacaría a lo largo de la carretera de la costa. Por lo tanto, se mantuvo una cantidad desproporcionada de hombres y equipos en la región costera, a expensas de los puestos en el interior. Los "torreones" en particular tenían menos municiones de artillería de las que querían. Cuando algo fue "adquirido" de Tobruk para las "fortalezas", los oficiales superiores ordenaron su regreso inmediato a Tobruk. La inteligencia de Rommel sugirió claramente que la fuerza británica en el sur de la línea de Gazala no era tan fuerte como los británicos querían retratar.

Las fuerzas de Rommel sumaban 90,000 hombres. Tenía acceso a 560 tanques de los cuales 332 eran alemanes y 228 italianos. También tenía disponibles 497 aviones reparables.

Rommel atacó el 26 de mayo de 1942. Envió un ataque señuelo a lo largo de la ruta costera mientras planeaba enviar a la mayoría de su fuerza, sus famosas unidades Panzer, en un amplio arco hacia el sur y atacar la línea de Gazala principalmente desde el sur y conducir hacia el norte para Tobruk Rommel confiaba tanto en el éxito, que solo le dio a sus unidades blindadas comida, agua y combustible durante cuatro días, ya que asumió que la batalla terminaría para el 30 de mayo.

El éxito inicial de Rommel casi superó a las fuerzas británicas detrás de la línea Gazala. Sin embargo, el éxito de Afrika Korps tuvo un problema importante: las columnas blindadas de Rommel tuvieron tanto éxito que se alejaron demasiado de sus líneas de suministro, principalmente combustible. Mientras que las fuerzas británicas estaban muy cerca de sus suministros. La armadura superior a la que Rommel tenía acceso (en términos de calidad) no podría funcionar sin combustible. El tanque británico M3 General Grant era adecuado para el desierto pero inferior al Panzer Mark III y VI, especialmente los especiales III y VI. Sin embargo, en la segunda fase de la batalla, estos tanques tuvieron problemas de suministro de combustible, mientras que esto fue un problema menor para los Grant.

Para el 28 de mayo, el éxito de Rommel fue casi su ruina. Sus unidades blindadas se habían alejado demasiado de sus suministros de combustible. La inteligencia británica también había concluido que Rommel solo tenía 250 tanques a su disposición para los 330 de Ritchie, una gran disparidad.

La noche del 28 de mayo, el mismo Rommel buscó su convoy de suministros. Después de encontrarlo, personalmente lo guió a donde estaban sus divisiones Panzer. Los críticos de Ritchie afirman que si hubiera sido más agresivo en su estrategia, podría haber aprovechado la posición precaria de Rommel. Sin embargo, para el 29, el tiempo había pasado.

Rommel estaba, en este momento, en una mejor posición en términos de suministros, pero no estaba en condiciones de hacer lo que quería hacer: atacar y tomar Tobruk. Por lo tanto, después de una serie de batallas no concluyentes el 29, Rommel decidió ponerse a la defensiva. Colocó sus divisiones blindadas dentro de una formidable barrera defensiva rodeada por la temida artillería 88. Sin embargo, había colocado sus fuerzas cerca de un enorme campo de minas británico y cerca de la 150 Brigada Box, una de las 'guaridas' fuertemente armadas ubicadas lejos de la costa que le dio a Ritchie una importante presencia militar en el interior. Según cualquier estándar, las tácticas de Rommel no eran convencionales. El área en la que había colocado sus tropas y vehículos se llamaría 'caldero' por muy buenas razones.

Los zapadores alemanes trabajaron incansablemente del 29 al 30 de mayo para despejar un camino a través del campo minado. Su éxito significó que Rommel al menos podría tener una línea clara con las fuerzas italianas que lo apoyan.

Aunque Rommel parecía estar en una mejor posición, él mismo reconoció el hecho de que todavía estaban en peligro. Cuando un prisionero de guerra, el comandante Archer-Shee se quejó a Rommel sobre las raciones de agua para los prisioneros de guerra, Rommel declaró que los prisioneros de guerra estaban recibiendo la misma ración de agua que los hombres en Afrika Korps: media taza al día. Archer-Shee más tarde declaró que Rommel dijo:

“Pero estoy de acuerdo en que no podemos seguir así. Si no conseguimos un convoy esta noche, tendré que pedirle términos al general Ritchie.

El 8º Ejército no explotó esta vulnerabilidad y solo lanzó un gran ataque contra Rommel el 3 de junio, permitiendo así que el 'Zorro del Desierto' reorganizara sus fuerzas. Fue esta vacilación percibida por Ritchie lo que indujo la ira de Winston Churchill.

En años posteriores, el general Afrika Korps Bayerlein afirmó:

“Estábamos en una situación realmente desesperada, de espaldas a un campo minado, sin comida, sin agua, sin gasolina, muy poca munición, sin acceso a las minas para nuestros convoyes; Bir Hakeim aún aguanta y evita nuestros suministros desde el sur. Estábamos siendo atacados todo el tiempo desde el aire ".

Mientras Ritchie decidió lo que debía hacer el 8º Ejército, Rommel usó todo el poder de Afrika Korps para atacar la 150 ° Brigada dirigida por el Brigadier Haydon con sede en Got-el-Ualeb. El 150 resistió durante 72 horas, pero finalmente sucumbió el 1 de junio. El ataque a la 150 Brigade Box fue todo o nada para Rommel. Si perdió la batalla, no habría tenido más remedio que retirarse. El general Bayerlein admitió después de la guerra:

“Todo se sintonizó en la 150 Brigada de cajas en 'Got-el-Ualeb. Si no lo hubiéramos tomado el 1 de junio, habrías capturado a toda la Afrika Korps ”.

¿Por qué fue tan importante el ataque al 150? La victoria significaba que Rommel tenía líneas de suministro seguras por primera vez en meses. Totalmente equipado, podía seleccionar cuándo atacar al 8º Ejército. Auchinleck le aconsejó a Ritchie que lanzara un ataque a la posición de Rommel con la debida velocidad después del 1 de junio, solo para que el Afrika Korps supiera que el 8º Ejército seguía siendo una fuerza de combate formidable. Auchinleck también estaba preocupado de que ninguna acción le permitiría a Rommel demasiado tiempo para consolidar su posición.

"Veo la destrucción de la 150 Brigada Box y la consolidación por parte del enemigo de un brad y una cuña profunda en el medio de su posición con algunas dudas".Auchinleck

Las severas tormentas de arena del desierto significaron que el 8º Ejército podría hacer poco el 1 y 2 de junio. Sin embargo, las patrullas enviadas para obstaculizar el Afrika Korps tuvieron éxito. El sargento Q. Smythe, de la 1ª División sudafricana, ganó la Cruz Victoria para actuar contra los alemanes en una de esas patrullas. El 5 de junio comenzó un ataque importante del 8º Ejército contra Rommel: "Operación Aberdeen". Desafortunadamente, fue mal administrado y coordinado y condujo a pérdidas a gran escala en el 8º Ejército: 6,000 muertos o heridos, 150 tanques perdidos y 4,000 prisioneros de guerra. Las unidades de tanques sintieron toda la fuerza de los 88 alemanes colocados por expertos y sin una cubierta blindada adecuada, las unidades de infantería que siguieron sufrieron en consecuencia.

Rommel luego volvió su atención a los franceses con base en Bir Hakeim. A falta de suministros y atacado desde el aire por Stuka, los franceses, por orden de Ritchie, se retiró el 10 de junio. Con este éxito, Rommel había destruido el 50% de la línea Gazala. Solo dos días después, el 30 Cuerpo, con solo 70 tanques restantes, estaba al borde del colapso después de ser atacado por el Afrika Korps. Con el control total del 'Caldero' al sur de Tobruk, Rommel tenía el control de la carretera costera que conducía a Tobruk. Para el 14 de junio, Ritchie contempló retirarse a la frontera egipcia para darle tiempo al 8º Ejército para reorganizarse. Sin embargo, tal movimiento habría hecho a Tobruk muy vulnerable. Auchinleck envió una orden desde El Cairo: "Tobruk debe ser retenido". Ritchie decidió retirarse a una posición que debía proteger a Tobruk y la retirada comenzó el 14 de junio. Rommel confiaba tanto en el éxito como resultado del aparente desorden dentro del 8º Ejército que el 15 de junio señaló:

"La batalla ha sido ganada y el enemigo se está rompiendo".

Ritchie ordenó que se pusiera un perímetro defensivo alrededor de Tobruk que se extendía a 30 kilómetros de la ciudad. La 'Fortaleza Tobruk' fue puesta al mando del Mayor General H Klopper, comandante de la 2da División Sudafricana. Klopper tenía a su disposición unos 35,000 hombres y un total de 2,000 vehículos militares de varios tipos. Los suministros de todo tipo fueron diseñados para durar 3 meses. Sin embargo, Klopper también enfrentó una serie de problemas serios. La Fuerza Aérea del Desierto se había trasladado a bases que estaban demasiado lejos de Tobruk para darle algún tipo de cobertura aérea cuando el ataque iba a venir de Rommel. En segundo lugar, no tenía armas antitanques modernas a su disposición, ya que estaba equipado principalmente con aproximadamente 40 libras de 2 libras superadas contra la fuerza de tanques de Rommel. Su tercer problema grave fue que había grandes brechas en los campos minados que rodeaban Tobruk.

A las 08.00 del 20 de junio, Rommel atacó a Tobruk. A las 10.00, el Afrika Korps había penetrado casi 3 kms en el perímetro de 30 kms que rodea Tobruk. Las posiciones defensivas se derrumbaron y para las 19.00 los XXI Panzers estaban realmente en Tobruk. La captura de Tobruk había llevado menos de un día. Klopper se entregó formalmente a Rommel en la mañana del 21 de junio y todas las peleas habían terminado al final de ese día.

¿Por qué 'Fortress Tobruk' cayó tan rápido? El ataque aéreo inicial seguido de un ataque mecanizado masivo hizo un gran daño en un espacio de tiempo muy corto. La noticia del éxito de Afrika Korp llevó a Klopper a ordenar la destrucción de todo su equipo de señalización en su cuartel general. Sin este equipo, Klopper no podría comunicarse con sus subordinados. La ruptura en la cadena de mando fue sin duda una ayuda para la victoria de Rommel.

¿Qué logró Rommel? La captura de una base tan importante del norte de África fue un gran golpe psicológico para los aliados. Rommel capturó 2,000 toneladas de gasolina, 5,000 toneladas de suministros y 2,000 vehículos militares reparables. También tuvo que ocuparse de 33,000 prisioneros de guerra. Según los registros alemanes, los Afrika Korps perdieron 3.360 hombres, pero 300 de ellos eran oficiales (70% de los oficiales que lucharon en el ataque a Tobruk). Rommel mismo fue nombrado mariscal de campo por un Hitler encantado.

Churchill escribió más tarde:

“Este fue uno de los golpes más fuertes que puedo recordar durante la guerra. Los efectos militares no solo fueron sombríos, sino que afectaron la reputación de las armas británicas ... La derrota es una cosa; la desgracia es otra ".

Irónicamente, la derrota tuvo algunos aspectos positivos. Fue para impulsar el centro de atención Bernard Montgomery. La derrota también llevó a Roosevelt a enviar 250 nuevos tanques Sherman para ayudar en la guerra del desierto.

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