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La batalla de Arnhem

La batalla de Arnhem

Un aterrizaje en el aire en Arnhem (el ataque recibió el nombre en código de la Operación Market Garden) era un plan para terminar la Segunda Guerra Mundial antes de tiempo. La idea de un aterrizaje aerotransportado en Arnhem surgió del mariscal de campo Bernard Montgomery. La heroicidad que ocurrió en Arnhem y las áreas circundantes lo soportó con eventos como Dunkerque, la Batalla de Gran Bretaña, la Batalla del Atlántico y el Día D en términos del coraje desplegado por los hombres en el suelo. Sin embargo, algunos también ven el ataque a Arnhem como un ataque que fue un "puente demasiado lejos".

El plan de Montgomery era relativamente simple. Él creía que la crisis más obvia que enfrentarían los Aliados al atacar a Alemania era cruzar el Rin. Ya habían llegado informes de inteligencia que indicaban que cuanto más se acercaban los Aliados al río Rin, más feroz era la defensa de los alemanes.

Montgomery calculó el lanzamiento de una gran fuerza aérea en Holanda que luego podría servir para varios propósitos. Podría eliminar la resistencia alemana en Holanda, pero lo que es más importante, podría atacar las defensas de los alemanes a lo largo de la línea Siegfried y luego atacar las defensas alemanas detrás del río Rin y ayudar a un cruce aliado de ese río. Mientras que el general estadounidense Patton continuó avanzando en el sur hacia Alemania, el ataque aéreo ayudaría en un ataque en el norte de Europa. Ambos ejércitos exprimirían lo que quedaba de la resistencia alemana en el medio.

'Monty' planeó un asalto en el aire para capturar cinco puentes en Holanda para asegurar las carreteras que los Aliados necesitaban para transportar sus divisiones blindadas y suministrar vehículos. Dos de estos puentes estaban sobre canales (los canales Wilhelma y Zuid Willems Vaart) mientras que los otros tres puentes estaban sobre ríos. Estos ríos eran los Maas donde el puente cruzaba en Grave; el Waal donde el puente cruzó en Nijmegen y el Neder Rijn en Arnhem. Aquí, en Arnhem, la captura del puente fue vital ya que el Neder Rijn tenía más de 100 metros de ancho en este punto.

El plan tuvo sus críticos más notablemente en el campo estadounidense, que creía que los suministros necesarios para el ataque serían retirados de su viaje hacia el Rin. Inicialmente, Eisenhower, comandante supremo de las fuerzas aliadas en el oeste, calificó el plan como un "empuje en forma de lápiz". El general Bradley, comandante del 12º Grupo de Ejércitos de EE. UU. Lo calificó como una empresa "en un callejón lateral". Sin embargo, un evento rápidamente le dio más impulso al plan de Montgomery.

Los cohetes V2 habían caído en Londres. Claramente, estos plantearon un problema mucho mayor para el gobierno británico que los V1, que frecuentemente se salieron del objetivo o fueron derribados. Los V2 estaban en una categoría diferente. Los aliados sabían que estaban siendo despedidos de la costa del norte de Europa, por lo que cualquier ataque exitoso a Holanda y más allá aliviaría en gran medida este problema hasta que se destruyeran todos los sitios de lanzamiento. La Oficina de Guerra dio su respaldo a 'Monty'. Aun así, Montgomery descubrió que no podía obtener la promesa de suministros que necesitaba para Market Garden. El 11 de septiembre de 1944, Montgomery le dijo a Eisenhower que, a pesar del apoyo de la Oficina de Guerra, el ataque tendría que posponerse debido a la falta de suministros vitales. La táctica de 'Monty' funcionó y Eisenhower inmediatamente llevó a su jefe de personal a la sede de Montgomery para ver qué suministros necesitaba.

El ejército aerotransportado aliado se componía de cuatro divisiones; dos británicos y dos estadounidenses. Vinculado a él estaba la Brigada de Paracaidistas Independiente de Polonia dirigida por el Mayor General Sosabowski. Los dos comandantes estadounidenses de mayor rango fueron el mayor general Gavin de la 101ª división y el mayor general Maxwell Taylor de la 82ª división. Ambos hombres estaban bien informados en la guerra aérea. La Primera División Aerotransportada británica fue dirigida por el Mayor General Urquhart. Fue una elección inusual para dirigir la División Aerotransportada ya que nunca antes había lanzado en paracaídas, nunca participó en un aterrizaje de planeador y se enfermó. Él mismo expresó su sorpresa cuando fue nombrado comandante de la división.

La Primera División Aerotransportada no había participado en el Día D. Se mantuvo en reserva y permaneció inactivo después de junio de 1944. Varias operaciones planificadas se cancelaron en el último minuto porque no eran necesarias debido al éxito de las columnas blindadas británicas en el suelo. Para septiembre de 1944, la Primera División estaba "inquieta, frustrada y lista para cualquier cosa". Urquhart dijo que era:

"Hambriento de batalla en un grado que solo aquellos que han comandado grandes fuerzas de soldados entrenados pueden comprender completamente".

La Primera División recibió la tarea de capturar el puente en Arnhem y sostenerlo. La 101 División debía capturar el Canal Zuid Willems Vaart en Veghel y el Canal Wilhelmina en Son. La 82ª División debía capturar los puentes en Grave y en Nijmegen.

El ataque tuvo que planearse en solo seis días. La Primera División de Urquhart enfrentó dos problemas principales; la escasez de aviones y la creencia de que el puente en Arnhem estaba rodeado de cañones antiaéreos que harían que el aterrizaje en el puente fuera demasiado difícil.

Los estadounidenses recibieron la prioridad con respecto a los aviones. La captura del puente en Arnhem sería inútil si los estadounidenses no lograran capturar sus objetivos. Por lo tanto, los estadounidenses serían llevados a sus objetivos en un ascensor, mientras que el ataque a Arnhem se realizaría en tres ascensores separados durante el día. Cualquier aterrizaje nocturno se consideraba demasiado peligroso.

Esto planteó un gran problema para Urquhart. Su primera fuerza tendría el elemento sorpresa y, si la resistencia alemana fuera mínima, sostendría el puente y aseguraría cualquier zona de aterrizaje para los planeadores. Sin embargo, cualquier desembarco posterior sería después de que los alemanes hubieran tenido tiempo de organizarse.

Los informes de inteligencia también mostraron que el ataque alrededor del puente era pesado. Esto fue confirmado por los equipos de bombarderos de la RAF que encontraron el ataque antiaéreo en sus vuelos regulares a Alemania. Urquhart decidió hacer sus aterrizajes hacia el oeste lejos del puente a pesar de que sabía que esto era un riesgo. Si la resistencia alemana era más fuerte de lo previsto, existía la posibilidad de que el primer aterrizaje ni siquiera llegara al Puente Arnhem y eliminara el fuego antiaéreo. Los informes de inteligencia británica indicaron que la presencia alemana en Arnhem era mínima. Se creía que los alemanes solo tenían seis divisiones de infantería en el área con 25 cañones de artillería y solo 20 tanques. Se dijo que las tropas alemanas, en un informe de inteligencia del 11 de septiembre, estaban "desordenadas y desanimadas". Se hizo un informe similar el 17 de septiembre.

Sin embargo, los informes de la resistencia holandesa indicaron lo contrario. El 15 de septiembre, los holandeses informaron a los británicos que se habían visto unidades SS en el área de Arnhem. La Primera División Aerotransportada recibió esta información el 20 de septiembre, tres días después de que comenzara el ataque al puente en Arnhem.

La Operación Market Garden comenzó el domingo por la mañana, 17 de septiembre de 1944. Las bases de combate de la Luftwaffe habían sido atacadas, al igual que los cuarteles alemanes ubicados cerca de las zonas de caída. 1,000 aviones de combate estadounidenses y británicos se cubrieron mientras los planeadores y sus 'remolcadores' cruzaban el Mar del Norte y se dirigían a Europa continental. El mayor temor era de las críticas y la inteligencia estimó que la pérdida de planeadores y embarcaciones de transporte podría ser de hasta el 40%. Tal como estaban las cosas, muy pocos de los 1.545 aviones y 478 planeadores se perdieron.

La 82ª División aterrizó sin mayores problemas alrededor de Grave y Nijmegan. La 101 División fue igualmente exitosa y al caer la noche, los cuerpos blindados estadounidenses y británicos se habían reunido en Eindhoven.

Sin embargo, para el 18 de septiembre, la niebla había desempeñado su papel. Los vuelos de planeadores y remolcadores que debían cruzar el segundo día no pudieron hacerlo. Esto afectó a la 82 División en que Gavin tenía menos hombres para atacar los puentes en Waal, especialmente el puente de carretera que se había resistido durante tres días durante el ataque alemán a Holanda en 1940. Este puente solo cayó en la noche del miércoles 20 después de un ataque combinado estadounidense / británico. Con este puente capturado, la armadura del 30 Cuerpo podría correr hacia Arnhem para aliviar la Primera División Aerotransportada de Urquhart allí.

En Arnhem, los británicos se encontraron con una oposición mucho más rígida de lo que se les había hecho creer. Las IX y X Divisiones Panzer SS se habían reagrupado en Arnhem, como lo había advertido la resistencia holandesa. Ambos grupos compuestos por 8.500 hombres liderados por el general Willi Bittich. Estas no eran las tropas alemanas mal equipadas con baja moral que, según la inteligencia británica, estaban estacionadas en Arnhem. Bittich, un general de gran prestigio en las Waffen SS, envió el IX Devision SS a las zonas de aterrizaje británicas de inmediato. La División X recibió la orden de Nimega para detener el avance del segundo grupo del Ejército sobre Arnhem. Bittich confiaba en el éxito:

“Pronto podremos descartar la amenaza de los británicos al norte del Neder Rijn. Debemos recordar que los soldados británicos no actúan por iniciativa propia cuando están luchando en una ciudad y, en consecuencia, cuando se hace difícil para los oficiales ejercer el control, son increíbles en defensa, pero no debemos temer sus capacidades en el ataque ". Bittich

Los hombres de la IX División crearon rápidamente una formidable línea defensiva para evitar que los británicos avanzaran hacia Arnhem. Los británicos enfrentaron una serie de problemas serios en la zona de aterrizaje. Casi todos los vehículos utilizados por el Escuadrón de Reconocimiento Aerotransportado se perdieron cuando los planeadores que los transportaban no pudieron aterrizar. Por lo tanto, el avance hacia Arnhem se retrasó, pero también tuvo que hacerse casi por completo a pie. El trabajo del Escuadrón de Reconocimiento era alejarse en jeeps, etc. de antemano y asegurar puentes y carreteras. Esto no pudieron hacerlo después de la pérdida de sus vehículos. Los mapas emitidos a los oficiales también demostraron ser menos que precisos.

Los paracaidistas británicos fueron atacados por el fuego alemán. Solo el 2º Batallón liderado por el teniente coronel Frost avanzó con relativa facilidad, pero incluso ellos fueron detenidos ocasionalmente por el fuego alemán. Los hombres de Frost eran las unidades británicas más al sur y los alemanes habían cubierto su ruta a Arnhem menos que las otras rutas que los británicos debían usar. Cuando Frost llegó al puente en Arnhem, solo tenía unos 500 hombres. Aseguró el extremo norte del puente y los edificios a su alrededor, pero permaneció fuertemente expuesto a un ataque alemán a través del puente ya que los británicos no habían podido asegurar el extremo sur del puente. Alrededor de Arnhem, las tropas británicas, en combate con las SS, sufrieron numerosas bajas. Por ahora, los alemanes estaban siendo reforzados con tanques Tiger.

A pesar de carecer de municiones y sin comida ni agua, los hombres de Frost continuaron luchando. Un alemán que luchó en la batalla final por el puente escribió:

“(La lucha fue) un fanatismo indescriptible ... y la lucha se extendió por techos y escaleras. granadas de mano volaron en todas direcciones. Cada casa tuvo que ser tomada de esta manera. Algunos británicos ofrecieron resistencia a su último aliento ".

El segundo ejército no pudo llegar a Arnhem. En el viaje final, a solo 10 millas, desde donde estaba el 2º Ejército hasta Arnhem, las SS lucharon con gran habilidad retrasando seriamente el impulso hacia adelante que el 2º Ejército había desarrollado previamente. Las tropas británicas que permanecieron en el área de Arnhem fueron atrapadas en una tierra que las SS llamaron 'El Caldero'. Se tomó la decisión de retirarse. Aquellos soldados que pudieron ser evacuados fueron pero quedaron muchos heridos. En total, más de 1,200 soldados británicos fueron asesinados y casi 3,000 fueron hechos prisioneros. 3.400 soldados alemanes habían muerto o heridos en la batalla.

¿Por qué falló el plan?

La velocidad con la que Bittich organizó a sus hombres y su conciencia táctica fueron las principales razones de la victoria de los alemanes. Sin embargo, la inteligencia británica había ignorado los informes de la resistencia holandesa de que las SS estaban en la región. Cuando los hombres aterrizaron, descubrieron que sus mapas eran inexactos con respecto al diseño de las carreteras en el área de Arnhem. Otro problema importante fue que las radios emitidas a los hombres solo tenían un alcance de 3 millas y resultaron ser inútiles cuando los diversos segmentos del ejército británico en el área se extendieron sobre 8 millas. Tal falta de comunicación resultó ser una gran desventaja para los comandantes en el terreno que rara vez sabían lo que otros comandantes estaban haciendo o planeando. El aterrizaje también se planeó para extenderse durante tres días, por lo que la División Aerotransportada nunca llegó a su punto máximo.

El plan de Montgomery era sólido. Como Churchill comentó:

"Un gran premio estaba casi a nuestro alcance".

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