Cronología de la historia

Operación Catapulta

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La Operación Catapulta fue el nombre dado al ataque británico contra la flota naval de Francia en julio de 1940. La Operación Catapulta fue un intento de asegurar que los alemanes no pusieran sus manos en los seis acorazados y dos cruceros de combate que los franceses tenían en su flota. .

El ataque alemán contra Francia había sido asombrosamente exitoso en la primavera de 1940. Después de Dunkerque, los franceses dejaron en claro que estaban dispuestos a expresar los términos alemanes de rendición. Gran Bretaña dio su apoyo a esto, pero con una condición: que la flota francesa tuviera que navegar a los puertos británicos.

Si Gran Bretaña iba a luchar contra Alemania sola, necesitaba explotar al máximo su supremacía naval. La caída de Francia habría dado a Alemania el uso del Canal Francés y los puertos del Atlántico francés que, por la naturaleza misma de sus posiciones geográficas, amenazaban a la Royal Navy. Si Alemania tuvo éxito en el mar Mediterráneo occidental, especialmente porque su aliada Italia había entrado en la guerra el 10 de junio, entonces la supremacía naval británica en el Mediterráneo en su conjunto estaría amenazada. Por lo tanto, Gran Bretaña tuvo que hacer todo lo posible para reducir este impacto. Temiendo que los alemanes se hicieran cargo y luego usaran la Armada francesa, Gran Bretaña solicitó que navegara a Gran Bretaña antes de la rendición francesa. Gran Bretaña también temía la toma de posesión alemana de sus bases navales en Dakar y Mers el Kébir, que podrían haberse utilizado para atacar convoyes aliados que recorren la costa africana hasta el Lejano Oriente.

"Siempre y cuando se establezca que la flota francesa se embarca inmediatamente para los puertos británicos en espera de negociaciones, el Gobierno de Su Majestad da su total consentimiento a una investigación del gobierno francés para determinar los términos de un armisticio para Francia".W Churchill

Muchos de los barcos de la Armada francesa tenían un diseño moderno, aunque carecían de radar y sonar modernos. El almirante de la flota Darlan había hecho mucho para mejorar la eficiencia y la disciplina que se encuentran dentro de la armada. La marina había desempeñado su papel en la evacuación en Dunkerque y cuando el ejército alemán marchó hacia el oeste, la marina francesa navegó hacia sus bases africanas. Varios barcos más antiguos habían navegado hacia Plymouth y Portsmouth (dos antiguos acorazados, tres submarinos y ocho destructores) pero dos cruceros de batalla modernos, seis destructores, dos acorazados más antiguos y un portaaviones atracado en Mers el Kébir, cerca de Orán, en Argelia. Seis cruceros tenían su base en Argel y varios barcos tenían su base en Alejandría, Egipto, donde apoyaban la flota del Mediterráneo oriental del almirante Cunningham. El nuevo acorazado 'Richelieu' navegó desde Brest a Dakar.

Darlan le dijo a los británicos que la flota francesa nunca caería en manos de los alemanes. Cuando a los franceses se les presentaron los términos de rendición de los alemanes, incluyeron la instrucción de que todos los buques de guerra franceses debían regresar a los puertos en Francia, donde serían desarmados. Los términos alemanes declararon que los alemanes no usarían los barcos franceses para sus propios fines, con la excepción de los barcos costeros que se utilizarían para barrer minas.

El embajador británico en Burdeos, Sir Ronald Campbell, comunicó estos términos a Londres. Churchill habló por radio para castigar a los franceses por aceptar los términos alemanes. Sin embargo, en medio de su ira, Churchill no fue informado de una concesión de último momento hecha por los alemanes el 22 de junio. Pétain insistió en que el desarme de los buques de guerra tenía que ocurrir en los puertos africanos franceses, no en Francia. Los alemanes aceptaron esto. El 23 de junio, Campbell y su personal salieron de Burdeos hacia Gran Bretaña y nunca supo de esta concesión. Después de esto, la comunicación entre el gobierno de Churchill y los franceses se volvió irregular en el mejor de los casos. El acuerdo formal de los términos de la rendición se produjo el 30 de junio en Wiesbaden.

La falta de comunicación entre británicos y franceses tendría consecuencias nefastas. Ya el 20 de junio, Darlan había enviado una orden codificada a los capitanes de los buques de guerra con base en los puertos franceses de África: no entreguen sus barcos intactos a los alemanes. El 24 de junio, repitió esta orden con instrucciones específicas para hacer los preparativos para hundir los barcos si parecía probable que fueran capturados. Los británicos desconocían esta instrucción y el 27 de junio el gobierno británico tomó la decisión de que no se podía permitir que los barcos franceses cayeran en manos de los alemanes y que la Royal Navy se aseguraría de que esto no suceda.

El 28 de junio, la Fuerza H fue creada bajo el mando del Vicealmirante James Somerville. El buque insignia de Force H fue 'HMS Hood'; Los acorazados 'Resolución' y 'Valiant' y el portaaviones 'Ark Royal' con once destructores formaron esta fuerza. Se basaría en Gibraltar.

El 1 de julio, Somerville recibió su primera orden como comandante de la Fuerza H: "asegurar la transferencia, rendición o destrucción" de los buques de guerra franceses en el norte de África. El 3 de julio, la Fuerza H llegó a Mers el Kébir y el comandante de los barcos franceses allí, el Almirante Gensoul, tuvo cuatro opciones:

1) Únete a la flota británica y continúa luchando contra los alemanes

2) Ser escoltado a las Indias Occidentales o a un puerto británico

3) Desarme los barcos en Orán bajo la supervisión de los británicos.

4) Hundir las naves donde fueron albergadas.

Si el almirante Gensoul se negara a aceptar cualquiera de estas opciones, Somerville usaría la fuerza para destruir las naves. Sin embargo, muchos oficiales de alto rango en la Fuerza H tenían miedo de usar la fuerza contra una armada que hasta hace poco había estado luchando de su lado. Expresaron sus reservas a Somerville, quien, impresionado por sus argumentos y su postura, envió esta información al Almirantazgo. Recibió una respuesta de que el gobierno esperaba que los barcos franceses fueran destruidos y esa era su "intención firme".

Se produjeron conversaciones tensas entre franceses y británicos. Gensoul se negó a encontrarse con el oficial naval británico, el Capitán Holland, en su buque insignia 'Dunkerque'. Sin embargo, se informó a Holanda que los franceses no iniciarían ninguna acción, pero la fuerza se enfrentaría con la fuerza si la Armada Real comenzara a atacar la flota de Gensoul. Las cosas se pusieron más tensas cuando los británicos minaron la entrada al puerto de Mers el Kébir usando aviones del 'Ark Royal'. Gensoul se mantuvo en contacto con Darlan durante este enfrentamiento. Sin embargo, los registros muestran que Gensoul solo le contó a Darlan sobre uno de los ultimátums británicos, que la flota sería destruida en seis horas, las otras opciones nunca fueron transmitidas a Darlan. En respuesta a este mensaje, Darlan ordenó a todos los demás barcos navales franceses en el Mediterráneo dirigirse a Mers el Kébir para ayudar a Gensoul. El Almirantazgo recogió este mensaje y se lo transmitió a Somerville: que pronto podría esperar muchos más buques de guerra franceses en el área alrededor de Orán. Esto efectivamente forzó la mano de Somerville.

A las 18.00 el 3 de julio, los británicos abrieron fuego. Las naves de la Royal Navy estaban en aguas abiertas y podían maniobrar en una posición de disparo perfecta. Los franceses no podían hacer esto ya que estaban en el espacio confinado de un puerto. El primer barco que se hundió fue el acorazado 'Bretagne'. Un proyectil explotó su munición y en cuestión de segundos la nave se volcó. Se perdieron 977 hombres. El 'Dunkerque' también fue golpeado y el daño a su sala de calderas le quitó el poder, por lo que tuvo que echar el ancla en el puerto. La 'Provenza' también fue golpeada y su capitán la atrapó para evitar que el barco se hundiera con la consiguiente pérdida de vidas. El destructor 'Mogador' también fue golpeado con la pérdida de 37 hombres. En la confusión y disfrazado por el humo extenso, el acorazado 'Estrasburgo' logró abandonar Mers el Kébir y de alguna manera evitó las minas en la entrada del puerto.

Después de un bombardeo de trece minutos, Somerville ordenó el fin del tiroteo. El 'Estrasburgo' logró obtener el Toulon. La fuerza H regresó a Gibraltar. El 4 de julio, se ordenó a los aviones del 'Ark Royal' que regresaran a Mers el Kébir y terminaran el 'Dunkerque' ya que se creía que la nave solo había sufrido daños menores. El ataque provocó la muerte de 150 hombres y dejó fuera de combate al 'Dunkerque' durante un año.

Un ataque del portaaviones 'Hermes' en el 'Richelieu' en Dakar dañó el nuevo acorazado pero nunca lo dejó completamente fuera de combate.

Las delicadas negociaciones en Alejandría condujeron a un acuerdo no violento mediante el cual los franceses desarmaron sus barcos y los desaprovisionaron de combustible después de que Cunningham dio su palabra de que no se usaría ninguna fuerza contra hombres que habían trabajado tan bien con la flota británica bajo su mando en el Este. Mediterráneo.

En Plymouth y Portsmouth, marineros británicos armados se hicieron cargo de los barcos franceses que se encontraban allí. En la lucha por tomar el control del submarino 'Surcouf', un oficial francés murió y dos oficiales británicos resultaron heridos. Los equipos franceses fueron internados en la Isla de Man o en un campamento cerca de Liverpool.

¿Fue exitosa la 'Operación Catapulta'? Un número de grandes buques de guerra franceses fueron destruidos y no cayeron en manos de los alemanes. Nunca se sabrá si habrían inclinado el equilibrio naval hacia el lado de los alemanes, cuando los alemanes entraron en el puerto de Toulon, donde se encontraban los buques de guerra franceses sobrevivientes, los franceses los hundieron.

El gran daño causado fue a las relaciones francés / británico. A finales de mayo de 1940, las armadas francesa y británica habían sido camaradas de armas durante Dunkerque. Solo unas semanas después, más de 1000 de los marineros franceses que habían servido en Dunkerque murieron durante la Operación Catapulta. Muchos en Francia encontraron esto difícil de aceptar o aceptar y se ha argumentado que alentó a algunos franceses a colaborar con los alemanes, aunque la evidencia de esto es difícil de reunir. El internamiento de marineros que habían navegado a Gran Bretaña a pedido del gobierno británico fue otra fuente de gran enojo. Para otros, demostró que los británicos serían resueltos y despiadados en su intento de detener el alboroto militar alemán sobre toda Europa occidental y que la 'Operación Catapulta' era solo una parte de este enfoque resuelto.